Wat voor beeld komt naar voren als je aan een veganist denkt? Een linkse hippie of een fitgirl uit de grachtengordel misschien? Dat is nou precies het stereotype dat de nieuwe Amerikaanse documentaire ‘ The Game Changers’ probeert te doorbreken. In deze docu komen geen tengere wereldverbeteraars voor maar stoere gespierde mannen als Arnold Schwarzenegger en Jackie Chan. Het woord veganisme wordt expres niet genoemd. Dat vonden de makers te stigmatiserend. In plaats daarvan hebben ze het over ‘plantaardig’. Het doel: laten zien dat je als topsporter groter en sterker wordt op een dieet van plantjes.

Het veganisme maakt al langere tijd zijn opmars. Het aantal Amerikanen dat zich identificeert als veganist is in drie jaar tijd met 600% gestegen volgens GlobalData. Dat zijn pittige cijfers. Je zou dus kunnen zeggen dat in relatief korte tijd, het veganisme van een niche markt naar mainstream is gegaan. Desondanks bleef er een lange tijd in de sportwereld het ideaal beeld bestaan van de stoere sporter die vlees moet eten om sterk te worden. Je hebt voor spieren immers veel proteïne en eiwitten nodig en die vind je nou eenmaal niet zo veel in planten. Dat is nou precies de misvatting dat The Game Changers probeert te doorbreken. Sinds de documentaire The Game Changers te zien is op Netflix is de interesse in veganisme alleen maar toegenomen. Kijk voor de grap maar naar Google trends voor het woord ‘vegan’ sinds de docu uit is.

De documentaire gaat over voormalig MMA-vechter James Wilks, die terwijl hij herstellende is van een blessure, de wereld rondreist om met bekende sporters te praten die een plantaardig dieet volgen. Waaronder Chris Paul, Novak Djokovic, Lewis Hamilton, Jackie Chan en Arnold Schwarzenegger. Al deze atleten beweren dat sinds ze veganistisch zijn geworden, ze beter zijn gaan presteren. Dit anekdotisch bewijs probeert The Game Changers te ondersteunen door zelf wetenschappelijke testjes te doen. Zo laten ze drie American Football-spelers een burrito eten waar vlees in zit en een andere met bonen. Na elke burrito wordt een bloedmonster afgenomen. Wat blijkt? Na de burrito met bonen is het bloed mooi helder, terwijl het bloed na de vlees burrito, er vettig en troebel uitziet. Dit vet zou de bloeddoorstroming aantasten en dus ook zorgen voor mindere topprestaties. In een ander testje laten ze weer drie atleten een veganistische en een niet veganistische maaltijd eten. Tijdens dit onderzoek worden ‘s nachts de erecties van de mannen gemeten. De erecties van de mannen die een plantaardige maaltijd op hebben bleken harder. Wat dit precies te maken heeft met sporten is echter niet duidelijk. 

Fuelled by the truth?

Toch is lang niet iedereen zo gecharmeerd van deze documentaire. Zo legt Paul Kita van Men’s Health in zijn artikel uit waarom The Game Changers wetenschappelijk niet goed in elkaar zit. De testjes bijvoorbeeld zijn maar uitgevoerd op drie sporters. Dat is lang niet genoeg om een punt te maken en er is geen rekening gehouden met verschillende variabelen zoals stress, gezondheid, slaaptekort, alcoholgebruik, etc. Dit zijn allemaal dingen die de uitkomst van het onderzoek kunnen beïnvloeden. De documentaire volgt ook alleen maar top atleten en niet de gemiddelde mens. Deze sporters hebben al zo’n groot genetisch voordeel dat ze waarschijnlijk zullen excelleren op veel verschillende diëten. Ook hoogleraar humane biologie Luc van Loon legt uit dat er genoeg redenen zijn om meer plantaardig te eten, maar volgens hem is sterker worden er niet een van. ‘’Voor de aanmaak van spieren bieden dierlijke eiwitten wel  een sterkere stimulans dan plantaardige eiwitten.” Dit wil volgens hem niet zeggen dat je als veganist niet net zo sterk kan zijn als een vleeseter. Er is alleen geen enkel bewijs dat je van een 100% plantaardig dieet sterker wordt. ‘’Je kunt hetzelfde effect bereiken door meer en gevarieerder groente, noten, en fruit te eten.” Aldus van Loon. Wat een goed of slecht dieet is, is in tegenstelling tot wat The Game Changers beweert, dus toch niet zo zwart-wit.