Hij heeft meer dan honderd landen bezocht in de laatste vijftien jaar, maakt spraakmakende foto’s en schrijft ook nog voor reismagazines. Tom van der Leij (44) heeft al diverse prijzen mogen ontvangen voor zijn werk, waaronder European Photographer of the Year in 2008.

Natuur en cultuur zijn twee elementen die Tom erg aanspreken. De foto’s die het meest verkopen en het meest gepubliceerd worden, zijn foto’s met mensen erop. Ondanks de taalbarrière tijdens zijn vele reizen is het voor Van der Leij niet moeilijk om dicht bij mensen in de buurt te komen. Hoe dat komt? Door zijn lichaamstaal en de eerste oogopslag. “Ik denk dat het iets is wat in je zit, maar ook wel iets wat je je aan kan leren. Het gaat om de eerste oogopslag. Als jij iemand aankijkt met een bepaalde blik, heeft dat gevolgen voor de rest van het gesprek. Als ik met mijn grote camera tegenover iemand sta, kan dat iemand afschrikken. Maar wanneer ik aangeef dat ik iets heel moois in iemand zie en dat ik een mooi beeld zie, zijn mensen eerder geneigd om mee te werken aan een foto.”

Tijdens het studeren aan de School voor de Journalistiek mocht hij studeren in Afrika. Hij kent Afrika van links naar rechts en boven naar beneden door alle reizen die hij heeft mogen maken. Een favoriet land vindt hij moeilijk om op te noemen, dat ligt er volgens Tom aan waarom je op reis gaat. Elk land heeft z’n eigen charmes met een mooie natuur en/of bijzondere cultuur. Tom heeft al veel mooie landen mogen ontdekken, maar heeft toch nog genoeg plekken op zijn wensenlijst staan. “Ik wil heel graag nog een keer naar Antarctica, om onder andere keizerspinguïns te fotograferen. De ongerepte natuur daar vast leggen, lijkt mij heel mooi.”

Naast reisfotograaf heeft Tom ook een eigen gidsbedrijf waar hij privétours geeft, Toms Travel Tours. Hij probeert zijn eigen bedrijf te combineren met zijn andere passie: fotografie. Als hij zelf gids is tijdens een tour, neemt hij altijd zijn camera mee. “Ik maak foto’s van de mensen en ik geef ook fotoworkshops. Mensen kunnen hun mobiele telefoon meenemen, maar ook een spiegelreflexcamera. Tijdens de tour laat ik per fiets of te voet de onontdekte plekjes van Amsterdam zien. Tegelijkertijd leer ik ze door hun camera te kijken en Amsterdam op die manier vanuit een anders perspectief te bekijken. Ook krijgen ze professionele foto’s van zichzelf mee.”

Op dit moment zou de expositie ‘Women@Work’ op verschillende plaatsen in Nederland hangen. Tom portretteerde werkende vrouwen over de hele wereld en met de expositie brengt hij een ode aan de werkende vrouw. Wil je meer informatie over het werk van Tom van der Leij en een eventuele tour? Kijk dan op www.tomvanderleij.com