Op een dag in mei 1950 zag het circus dat de Formule 1 heet zijn eerste Grand Prix plaatsvinden, mannen als Juan Manuel Fangio, Guiseppe Farina en Louis Chiron stonden op de grid. Op 15 maart gaat het zeventigste seizoen van de koningsklasse van de autosport van start en de recordboeken die in zeventig jaar zijn geschreven zullen naar alle waarschijnlijkheid weer herschreven worden.  

De waaghalzen van 2020 heten allang geen Fangio, Farina of Chiron meer en het seizoen is al tijden niet meer in mei begonnen maar toch kijken er weer tientallen miljoenen uit naar de seizoensstart in Melbourne zondag 15 maart. Om 6:10 (Nederlandse tijd) zullen de lichten doven en zullen de heren coureurs hun bolides weer in beweging brengen. Het zal een bijzonder seizoen worden, het is het laatste jaar dat er volgens de huidige regelgevingen zal worden gereden en de ooit onaantastbaar gewaande records van Michael Schumacher kunnen uit de boeken worden gevaagd. Lewis Hamilton heeft de taak om deze records aan te vallen en zijn al uitgebreide prijzenkast nog groter te maken, maar hij is niet de enige waar de schijnwerpers dit jaar op zullen schijnen. 

De toppers

De drie topteams van de afgelopen jaren (Mercedes, Ferrari en Red Bull) zullen naar alle verwachting ook dit jaar weer het veld aanvoeren. Red Bull kende een sterke wintertest al waren er wel probleempjes. Toch lijkt het erop dat de renstal uit Milton Keynes flinke stappen heeft gezet. In de eerste testweek reed alleen Mercedes meer ronden ( 494 tegen 471 ronden) en echte grote meeslepende problemen bleven achterwege. Mercedes lijkt ook dit jaar weer de boventoon te gaan voeren, ze reden meer ronden dan wie dan ook tijdens de twee testweken en de snelheid zat er ook goed in. Ook verbaasde ze de wereld met een nieuwe innovatie. Het Dual Axis Steering (DAS) systeem zorgt ervoor dat de coureur ,door zijn stuur naar zich toe te trekken, zijn wielen ietsje kan verstellen en ze weer terug te bewegen (door het stuur van zich af te duwen). Toch leek het erop dat de Duitsers een achilleshiel hadden in de testweken: de motor. Lewis Hamilton miste een hele middag door problemen en ook klantenteam Williams had te maken met probleempjes met de krachtbron. De vraag is of de problemen er in Australië nog steeds zijn. Ferrari lijkt met een achterstand op Red Bull en Mercedes aan het seizoen te gaan beginnen. De Italianen lijken minder snelheid te hebben dat de afgelopen jaar al kan het zo zijn dat ze niet het achterste van hun tong hebben laten zien. Teambaas Mattia Binotto ontkende dit in alle toonaarden in de media, wat er dus op kan wijzen dat Ferrari daadwerkelijk met een achterstand begint aan het seizoen.

Qua coureurs is er bij de topteams niks verandert: Red Bull houd vast aan Verstappen en Albon, Bottas en Hamilton besturen nog steeds de Mercedessen en Vettel en Leclerc zijn aan gebleven bij Ferrari.     

De middenmoot

Ook in de middenmoot zijn de coureurs op hun plek blijven zitten. Alleen Nico Hülkenberg heeft zijn stoeltje bij Renault moeten afstaan aan herintreder Esteban Ocon. De Franse brigade kende een teleurstellend 2019 waar ze met veel hoop ingingen met Hülkenberg en de van Red Bull overgekomen Daniel Ricciardo. De voortekenen voor 2020 zijn goed voor de Fransozen. De snelheid lijkt er goed in te zitten en met Ocon en Ricciardo hebben ze een bovengemiddeld rijdersduo, ze zullen ook dit jaar weer een aanval gaan plaatsen op de vierde plaats in het constructeurskampioenschap. Maar daarvoor liggen er meerdere kapers op de kust. Mclaren bijvoorbeeld, het team uit Woking verlengde al vroeg in vorig seizoen de contracten van hun coureurs (Norris en Sainz) en hun vertrouwen in de jongelingen werd uitbetaald in goede resultaten. De gevallen topploeg hoopt ook in 2020 weer goed voor de dag te komen. Een team dat enorm opviel was het team van Racing Point, de roze bolides (vanaf 2021 rijdend onder de vlag van Aston Martin) lijken verdacht veel op de winnende Mercedes van 2019. Sommigen verwachten zelfs dat het team van Sergio Pérez en Lance Stroll nog wel eens aanvallen kunnen plegen op de podiumplaatsen. Geen gekke gedachten als je kijkt naar de indrukwekkende snelheid tijdens de testweek, al moet je tijden in deze weken wel met een korreltje zout nemen. De grootste verandering bij Toro Rosso is dat het team geen Toro Rosso meer heet, Alpha Tauri is de nieuwe naam en verder blijft het bij hetzelfde. Daniil Kvyat en Pierre Gasly besturen de wagens en vielen niet bijster erg op in de testweken. Wel bleek dat het team een betrouwbare auto had gebouwd, in de eerste testweek reden ze 384 ronden en in de tweede 385 rondjes. Vorig jaar eindigde ze twee keer op het podium (met gelukjes en foutloze races) maar dit jaar is wel duidelijk dat er meer teams op de loer liggen voor verrassingen. Het team van Alfa Romeo zal ook deed jaar weer moeten hopen dat ervaren rot Kimi Raikkonen zich vooraan het middenveld zal mengen en dat Ferrari-junior Antonio Giovinazzi zich steeds meer met de punten gaat bemoeien. Voor het team van Haas zal het vermoedelijk weer achterin het peloton rijden worden. De renstal van teambaas Guenther Steiner reed niet alleen de minste rondjes tijdens de testweek, teameigenaar Gene Haas liet ook nog eens doorschemeren dat hij de stekker mogelijk uit het team trekt als de resultaten tegenvallen. Ook hier zijn de coureurs gebleven waar ze waren, Kevin Magnussen en Romain Grosjean zullen ook dit jaar weer achter het stuur plaatsnemen.

De rode lantaarn

Voor Williams kan dit seizoen eigenlijk alleen maar beter worden dan het vorige. Waar het topteam van weleer in 2019 maar 1 puntje pakte en een aantal wintertestdagen miste omdat de auto nog niet klaar was hebben ze al winst geboekt in 2020. Sterker nog, Williams reed op de eerste testdag als eerste de pitstraat uit. In de tweede testweek reed het team zelfs meer ronden dan Mercedes, alleen Ferrari legde meer rondes af. Toch is het aannemelijk dat ze nog steeds de rode lantaarn zullen dragen. Maar de auto lijkt aanzienlijk beter dan vorig jaar en slechter zal het waarschijnlijk ook niet gaan. George Russell is aangebleven bij het team en kan zijn positieve ontwikkeling is 2020 doorzetten en op jacht gaan naar zijn eerste WK-punten. De jonge Brit liet in 2019 zien zijn veel meer ervaren teamgenoot regelmatig te snel af te zijn en die verwachting is er ook dit jaar. Een ervaren teamgenoot heeft hij echter dit jaar niet, sterker nog de enige debutant op de grid vult het andere stoeltje in. Nicholas Latifi zal de tweede Williams besturen en de verwachtingen zijn niet echt hoog. Hij brengt vooral geld in het laatje en laat dat nou precies zijn wat het team nodig heeft. Eigenlijk zijn de lage verwachtingen voor hem ideaal, het kan ,net als met het team, alleen maar beter gaan dan verwacht. 

Nieuwe bestemmingen

In tegenstelling op het startveld is de kalender wel aardig op de schop gegaan. De Grand Prix van Duitsland is verdwenen en door het coronavirus is de Chinese GP voorlopig uitgesteld. Voor het eerst trekt de Formule 1 dit jaar naar Vietnam, een gloednieuw stratencircuit in hoofdstad Hanoi is de gastheer. Hierna zal het circus voor het eerst sinds 1985 terugkeren in ons kikkerlandje. Zandvoort staat voor 3 mei op de rol en zal naar alle verwachting een waar volksfeest huisvesten. De vraag is niet of er dit jaar records zullen sneuvelen, maar eerder hoeveel. Kan Lewis Hamilton op gelijke hoogte komen met Michael Schumacher en zijn 7e titel pakken? Zorgt Max Verstappen ervoor dat hij de jongste wereldkampioen ooit wordt, of pakt Charles Leclerc die titel? Hamilton kan daarnaast ook nog eens Schumacher inhalen op de ladder van de meeste Grand Prix overwinningen en Kimi Raikkonen kan de meeste Grand Prixs op zijn naam zetten. Of wordt het een verrassing en pakt pak hem beet een Valtteri Bottas de titel? We zullen erachter komen in ongetwijfeld een spannend seizoen, het aftellen is begonnen.