In de tijden van corona moeten sportfans zich maar zien te vermaken, zo ook de racefans. En in tegenstelling tot veel andere sporten kunnen zij wel bijna elke dag hun idolen in actie zien. Niet in echte auto’s maar wel op de simulator in de zogenaamde sim-races. 

Charles Leclerc, Alexander Albon, George Russell en Lando Norris. Allemaal stuk voor stuk Formule 1- coureurs die normaliter rond deze tijd bezig zouden zijn met de voorbereidingen voor de Grand Prix van Monaco. Maar helaas, ook hier heeft het coronavirus toegeslagen en verwacht men de eerste GP pas weer in juli. Tot die tijd moeten de coureurs en de fans iets anders zoeken om zich te vermaken en te trainen. Tuurlijk kunnen de coureurs hun fysieke gesteldheid thuis trainen maar de ‘feeling’ met de auto wordt gemist. Gelukkig leven we in de 21ste eeuw waar techniek vaak de oplossing biedt. En zo ook nu, veel coureurs racen op de simulator en de populariteit hiervan groeit alleen maar.

De Formule 1 zelf organiseert elk origineel raceweekend een online Grand Prix onder de noemer van de F1 Virtual GP. Hieraan doen naast een handvol Formule 1 coureurs ook een aantal andere coureurs, sporters en zelfs voetballers als Sergio Agüero en Thibaut Courtois aan mee. Elke race trekt online vele kijkers en veel van de coureurs streamen zelf hun race vanuit hun eigen oogpunt op bijvoorbeeld streaming platform Twitch. Lando Norris en Charles Leclerc trekken online vele tienduizenden kijkers bij hun streams van de wedstrijden. De Formule 1 is zeker niet de enige klasse die in deze tijden online entertainment biedt, veel andere klassen hebben hun eigen online races opgezet waar vooral hun eigen coureurs aan meedoen. 

Niet alleen zijn deze zogenaamde ‘sim-races’ bedoeld als puur entertainment, ze zijn ook een vorm van training voor de coureurs. Ze blijven immers racen tegen elkaar en kunnen bijvoorbeeld trainen op circuits waar ze nog niet eerder hebben gereden. De coureurs houden dus hun scherpte door ook hier op het scherpst van de snede met elkaar te strijden, maar ze missen wel meerdere elementen van het echte racen. Waar de coureur normaliter met hoge snelheden over het circuit raast, zit hij nu thuis in de simulator en beweegt hij zich enkel voort in de virtuele wereld. Geen g-krachten, geen echte hoge snelheden en bij een foutje is er alleen een virtuele crash en zijn er geen echte brokken. Toch is het meer dan een computerspelletje. Waar een online potje voetbal gewoon met de controller wordt gespeeld, zitten de coureurs hier wel daadwerkelijk achter het stuur. En wat ook opvallend is, is dat steeds meer coureurs voor de simulator kiezen in deze tijden. Zelfs coureurs als Sebastian Vettel en Fernando Alonso begeven zich op het digitale racevlak.

Toch zijn niet alle topcoureurs te vinden op de digitale circuits. Alfa Romeo-coureur Kimi Räikkönen en regerend wereldkampioen Lewis Hamilton hebben al aangegeven er niet zoveel heil in te zien. En Max Verstappen zal niet zo snel zijn opwachting maken in de Virtual GP, alhoewel de Nederlander veel actief is op de online circuits heeft hij al meerdere keren aangegeven de officiële F1-game maar niks te vinden. Sterker nog toen McLaren-coureur Lando Norris voorafgaand een Virtual GP de Limburger opbelde voor tips tijdens zijn livestream gaf Verstappen de Brit mee dat hij beter zijn computer kon uitzetten. Echter is Verstappen wel een van de coureurs die veelvuldig te vinden is op de virtuele banen, al ver voor de coronatijd reed Verstappen vele simraces en ook nu is hij veel actief, maar niet in de Formule 1 races dus. En naast Verstappen zijn er nog meer coureurs die steeds vaker online racen. Niet alleen voor de coureurs is dit wennen, ook de fans beleven deze manier van racen heel erg anders. Ze kunnen nu live inschakelen bij livestreams van coureurs en het is wennen dat coureurs nu ook ineens kunnen uitvallen door bijvoorbeeld slecht internet. Al met al is het een hele nieuwe wereld waar het grote publiek steeds meer kennis mee moet maken, maar wel iets wat in de toekomst eigenlijk alleen maar groter zal worden.